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Le Ultimate Rum Run

Posted on vendredi, 3 janvier 2020

TRENTE POUR DES LIBATIONS RARES?

Par Jennifer Hubbert

Un voyage de quatre jours avec du rhum peut sembler luxuriant pour certains, mais comme l'écrivain Jennifer Hubbert le découvre, si vous voulez ces rhums exclusifs, vous devez aller les chercher vous-même.

Lorsque James Gosling est finalement arrivé au port de St. George’s, aux Bermudes, lui - et sa cargaison massive d'alcool - ont été immergés sans cérémonie sur le quai. C'était en 1806 et sa croisière transatlantique sur l'alcool avait duré 91 jours apathiques; cela aurait dû prendre la moitié du temps. Le Mercury avait été affrété par son père pour transporter 10 000 livres sterling de vins et spiritueux de l'Angleterre vers les nouvelles colonies. Emmitouflé en mer, le capitaine a informé Gosling que sa charte s'épuisait. Un ultimatum a été présenté: faire demi-tour pour l'Angleterre et affronter son père ou naviguer vers le port britannique le plus proche. Gosling a choisi ce dernier.

« Il n’a pas fallu longtemps aux habitants pour comprendre ce qui venait d’arriver», me dit Andrew Holmes avec un rire bruyant. «James était immédiatement très populaire. »

Je suis assis à côté de Holmes, l'actuel directeur de la marque Goslings Rum, au Waterlot Inn haut de gamme de Jew’s Bay, aux Bermudes pour un dîner privé de cinq plats associé au rhum Goslings, organisé exclusivement pour Fairmont et le voyage Ultimate Rum Run d'Airprint.

Contrairement à James Gosling, il ne m'a fallu que quelques heures pour atteindre les Bermudes. Je n'étais pas accompagné d'un arsenal d'alcool, mais je suis aussi arrivé par charter. Sur un Embraer Legacy 450, pour être précis.

Finalement, Gosling a déchargé son «bateau pirate plein d'alcool» (les mots de Holmes, pas le mien), mais ce n'est que lorsque la Royal Navy britannique assoiffée de rhum est arrivée quelques années plus tard que le rhum homonyme est né. Aujourd'hui, Goslings est la plus ancienne entreprise des Bermudes, et les habitants boivent beaucoup de rhum Goslings - environ 20 000 caisses de neuf litres chaque année.

Sur mon épaule, un serveur Waterlot produit une caisse en bois. À partir de là, je sélectionne ma lame, un ensemble dans une poignée mince de couleur os. Un exquis défilé de plats sort de la cuisine du chef Gerardo Say Colmenares. Tout d'abord, un morille farci au sommet d'un gâteau de polenta fumé avec de la rillette de canard est associé au rhum Goslings Gold Seal. J'explore une salade de mâche de prosciutto, brie, figues et truffes noires aux côtés de Goslings Amber Rum, qui n'est vendu que sur l'île. Je fond pour le steak vieilli sec de 21 jours avec des champignons trompette et du jus de mûre, mais c'est en sirotant le rhum Papa Seal à un seul baril qui ralentit le temps pour moi. C’est pour ça que je suis venu.

Contrairement à ses homologues Goslings qui sont des mélanges en cuve, Papa Seal repose dans des fûts de bourbon en chêne américain autrefois utilisés pendant 15 ans, puis mis en bouteille et étiqueté à la main. En 2018, seulement 12 barils de Papa Seal ont été libérés, dont 11 ont été vendus directement à des clients privés aux États-Unis. Un baril était réservé à la vente aux Bermudes. Il s'est vendu en 45 minutes un mardi matin.

Les yeux fermés, je laisse le rhum élégant inonder mon palais. À contrecœur, je l'ai laissé rouler lentement sur le dos de ma langue. Une pensée perplexe me tire de mon moment de bonheur.

« Andrew, de quel baril de numéro est-ce? » Je demande.

« C'est le baril personnel de Malcolm », répond-il nonchalamment.

En y regardant de plus près, je trouve la bouteille apposée avec une étiquette manuscrite indiquant « EMBG personal barrel ». (EMBG signifie Edmund Malcolm Burns Gosling, PDG et président de Goslings Rum).

Un baril non numéroté de Papa Seal? Oubliez les spiritueux haut de gamme; ce rhum n'a même jamais atteint l'étagère. Je prends une autre gorgée de nectar de PDG piraté et je jure qu'il a un goût encore plus sucré.

Je ne sais pas, de retour dans ma chambre face à l'océan au chic Fairmont Southampton, une bouteille de Papa Seal présidentiel a été posée avec précaution sur mon oreiller.

Peu pousse aux Bermudes, grâce à une absence totale d'eau souterraine douce. Holmes plaisante en disant que le rhum et les bébés sont les seules choses fabriquées sur l'île - tout le reste arrive dans un conteneur d'expédition de 20 pieds. Avec des terres arables limitées pour cultiver quoi que ce soit - sans parler de la canne à sucre nécessaire pour produire du rhum - les oisons doivent importer leur «lavage de rhum» d’autres îles plus fertiles des Antilles. Ce qui amène notre ultime voyage de course de rhum à la Barbade.

Voler entre la Barbade et les Bermudes est, franchement, un bourdonnement pour le public voyageur. Cela prend 14 heures et nécessite une escale à Miami. Mon vol direct AirSprint m'y amène en deux.

Nous atterrissons à la Barbade et la propreté qui imprègne les Bermudes se dissipe immédiatement. Ici, les trottoirs sont facultatifs, les routes sont encombrées et après un massage au rhum, je m'endors devant un chœur de grenouilles arboricoles.

Le lendemain matin, je me lève pour courir.

Je rigole. Le rhum est la seule chose qui coule pendant ce voyage. Au lieu de cela, j'admire le soleil se lever au-dessus de l'horizon des Caraïbes depuis ma suite en bord de mer au Fairmont Royal Pavilion aux couleurs roses.

Après le petit déjeuner, notre véhicule fait le trajet jusqu'à Cherry Hill et nous serpentons à travers le tunnel d'acajous qui enveloppe l'allée menant à la plantation et à la distillerie de l'abbaye de Saint-Nicolas.

Nous sommes accueillis par la belle façade de The Great House, qui, j'apprends, est l'une des trois demeures de style jacobien qui subsistent dans l'hémisphère occidental. A l'intérieur, les chambres sont décorées de meubles d'époque, de curiosités, de taxidermie et de portraits d'hommes dans des cadres dorés. La maison n'est rien de moins qu'une image de la vie privilégiée des propriétaires de plantations, vers 1658.

Dans la salle de dégustation de l'abbaye Saint-Nicolas, nous rencontrons le propriétaire actuel de l'abbaye, le Barbadien Larry Warren. Warren, portant un jean, une chemise de ville en lin blanc et des montures élégantes en écaille de tortue, porte ses cheveux tirés en queue de cheval. Warren n'est pas un fabricant de rhum de métier, c'est un architecte. Craignant que l'Abbaye « ne devienne un projet de condominiums si nous n'intervenons pas », la famille Warren a acquis la propriété en 2006. La fabrication du rhum a été introduite dans le cadre du modèle commercial pour faire de l'Abbaye une destination patrimoniale multi-attractions. Mais cela ne signifie pas que le rhum est une réflexion après coup - loin de là.

« Nous n'augmenterons pas notre production au-delà de notre capacité à le faire de manière traditionnelle, produite et mise en bouteille à la main », explique Warren. « Tant de fois c'est dit pour le marketing, mais ce n'est jamais fait. »

La production est en effet limitée. L'Abbaye ne produit qu'environ 600 caisses de 10 bouteilles par an. C’est un approvisionnement si limité que Warren estime que 98% des produits sont vendus sur place. La distribution internationale est sympa, conclut-il, mais pas du tout nécessaire.

Devant moi, cinq verres sont disposés sur un bloc de boucher. Je lève le premier à mes lèvres. Ce n'est pas du rhum, pas même de la mélasse (le rhum ingrédient traditionnel est fabriqué à partir de), mais du sirop de canne.

« Le sirop, c'est mieux. Il incarne toute la canne à sucre », affirme Warren. « Pour faire du sucre, il faut le clarifier. Et quand vous le clarifiez, vous ajoutez de la chaux et des produits chimiques. »

Il nous conduit dans le premier des quatre échantillons de rhum. Le jeune rhum blanc de cinq ans est guimauve au nez et se termine par une banane trop mûre et beurrée. Il est doux, contrairement aux jeunes rhums de fête du monde qui envoient des frissons métalliques le long de ma colonne vertébrale. La douceur du rhum de l'Abbaye provient de 400 pieds carrés de cuivre compacté dans le haut de l'alambic à travers lequel la vapeur est forcée.

Ensuite, le rhum vieilli en fût de cinq ans, qui introduit des complexités épicées. Le nez et la saveur sont vanillés avec des chuchotements de poivre blanc.

Nous entrons avec impatience dans les millésimes de 12 et 15 ans, qui sont antérieurs à la production de rhum de l'Abbaye, ce qui signifie qu'ils sont fabriqués à partir de mélasse plutôt que de sirop de canne.

« On ne peut pas surestimer la rareté de ce rhum », souligne Warren. « Sans aucun doute, il n'y a pas de rhum vieilli et étiqueté à la Barbade qui dit 20 [ans] qui est totalement authentique. [Ce rhum] a vécu sa vie entièrement dans un tonneau - et maintenant dans votre verre. »

Lorsqu'on lui a demandé combien il en existe, Warren place la quantité à 25 barils remplis au quart qui seront bientôt combinés pour produire un peu plus de six barils pleins.

Basculant le dernier verre sur mes lèvres, des notes de cannelle, de pin et de mélange de tabac sur le nez et je taquine le cassis et l'orange en bouche. J'hésite à le laisser partir mais un mélange de noix de muscade et de cassonade fruitée me salue en finale.

Au fond de la vitre, je suis frappé de douleurs mélancoliques que c'est fini. Mais c'est là que réside le hic: les meilleurs esprits vieillis existent dans un état de pénurie toujours croissant.

Étrangement, Warren le ressent et offre ses condoléances: « À certains égards, c'est comme vivre et mourir », dit-il. « En même temps que l’un se déroule, vous vous attendez à la prochaine génération qui arrive. »

Sur le vol de retour, le dédouanement m'incite à penser à la bouteille extraordinairement rare de Papa Seal caché dans ma valise. Mes pensées inventorient le futur des jalons dignes de le déboucher. Je viens maigre quand je me souviens soudain des sages paroles de Warren. C’est en ce moment que je décide de ne pas convoiter sa préciosité, mais de prendre une plus grande joie à la partager. Et quelle leçon avoir apprise - du rhum, pas moins.

AirSprint et Ultimate Rum Run de Fairmont sont également mieux appréciés en compagnie d'amis ou en famille. Le forfait - qui comprend les expériences exclusives ci-dessus et d'autres délices imbibés de rhum - peut accueillir jusqu'à huit personnes.

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